Astronomia

Ganímedes, una de las lunas más misteriosas que podría albergar vida

Descubierta por Galileo Galilei en 1.610, Ganímedes (Júpiter III), una de las cuatro lunas galileanas de Júpiter, es el satélite natural más grande de dicho planeta y del Sistema Solar, ​además de ser el único que tiene campo magnético. Además, los astrónomos de la NASA han detectado vapor de agua en la atmósfera, lo que podría ser un indicio de presencia de vida.

Las últimas investigaciones apoyadas en datos del Hubble apuntan a que el satélite contenga un gran océano de agua salada subterráneo, mayor incluso que toda el agua que hay en la superficie de la Tierra y se cree que podría tener varias capas de hielo y agua intercaladas entre su corteza y su núcleo.

El satélite gigante helado

El 7 de junio de 2021, la nave Juno de la NASA voló sobre la luna gigante de Júpiter, cuyo diámetro alcanza los 5.268 kilómetros, lo que hace que sea más grande que planetas como Mercurio y tres cuartas partes del tamaño de Marte. A su vez, es el único que tiene campo magnético, que se habría originado a partir de movimientos de convección en el interior del núcleo de hierro fundido.

Ganímedes fue elegida para una investigación detallada ya que proporciona un laboratorio natural para el análisis de la naturaleza, la evolución y la habitabilidad potencial de los mundos helados, el papel que desempeña dentro del sistema de satélites galileanos y sus interacciones magnéticas y de plasma con Júpiter y su entorno.

La presencia de agua salada por encima del núcleo rocoso genera reacciones químicas entre las rocas y el agua que podrían llevar a la formación de vida según los científicos.

Vapor de agua en Ganímedes

El 28 de julio de 2021, los astrónomos descubrieron evidencia de vapor de agua en la atmósfera de Ganímedes, la luna de Júpiter. Este vapor de agua se forma cuando el hielo de la superficie de la luna se sublima, es decir, pasa de sólido a gas. Los científicos utilizaron nuevos conjuntos de datos y de archivo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA para hacer el descubrimiento, publicado en la revista Nature Astronomy.

Donde hay agua puede haber vida, aunque por sí misma no es suficiente: haría falta también carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, fósforo y azufre, los seis elementos constituyen el 98% de la materia viva de la Tierra.

Ganímedes contiene más agua que todos los océanos de la Tierra. Sin embargo, las temperaturas son tan frías que el agua en la superficie se congela. El océano de Ganímedes se ubica aproximadamente a 160 kilómetros por debajo de la corteza; por lo tanto, el vapor de agua no compromete la evaporación de este océano.

“Hasta ahora solo se había observado el oxígeno molecular”, explicó Lorenz Roth del KTH Royal Institute of Technology en Estocolmo, Suecia. “Esto se produce cuando las partículas cargadas erosionan la superficie del hielo. El vapor de agua que medimos ahora se origina por la sublimación del hielo causada por el escape térmico del vapor de agua de las regiones cálidas y heladas”.

La Agencia Espacial Europea (ESA) tiene previsto lanzar en 2022 la misión JUpiter ICy moons Explorer (JUICE), que llegará en 2029. Pasará al menos tres años haciendo observaciones detalladas de Júpiter y tres de sus lunas más grandes, con especial énfasis en Ganímedes como hábitat potencial.

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